Cómo leer pinturas: el buey de Thomas Cole

Advertencias ambientales de una obra de arte clásica.

El arte es un lugar donde las ideas se inscriben y experimentan. Se puede hacer que la actividad humana parezca bella o destructiva, dependiendo de cómo se presente la obra de arte.

La pintura de Thomas Cole de un arco en el valle del río Connecticut tiene un lado claro y otro oscuro. La tormenta que se extiende por el lado izquierdo de la pintura, una tormenta que ha pasado, contrasta tonalmente con la extensión bañada por el sol que deja a su paso.

Cole era muy bueno en la composición dramática.

Además, lo que está envuelto en sombras está todo en primer plano, de modo que la luz amarilla que se extiende a través de las tierras bajas más distantes agrega énfasis a la impresión de expansión y apertura. Las llanuras iluminadas por el sol están ocupadas por una escena pastoral de campos y tierras de cultivo, lo que sugiere las perspectivas del cultivo del paisaje para el desarrollo de la nación estadounidense: la tierra está arada en los campos, se han construido casas, el humo está saliendo de las chimeneas, y en la lejanía colinas, claros de árboles marcan las laderas.

El alto mirador desde el Monte Holyoke nos brinda un panorama amplio, de modo que, como espectadores, estamos invitados a ampliar nuestros ojos ante la belleza y amplitud de la escena. Si la pintura contiene ansiedades sobre el destino del entorno natural, entonces debe mirar un poco más de cerca para verlos.

En la superficie, Cole ha pintado una maravilla natural: el curso sinuoso de un río a través de un valle bajo, con la adición dramática de las condiciones climáticas cambiantes, dando la sensación de que el artista ha "capturado" un momento fugaz. En verdad, Cole trabajó principalmente en su estudio, desarrollando gradualmente sus pinturas a partir de bocetos.

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Pintado en 1836, el artista produjo una visión de un paisaje en un estado de transformación. De hecho, la pintura proporciona tres períodos de tiempo superpuestos: el inicio rápido de una tormenta, que llega y sale en cuestión de minutos u horas; la tala de árboles y áreas silvestres para ser reemplazada por la agricultura y las ciudades, un proceso que ocurre durante años y décadas; y el proceso geológico mucho más lento de un río que fluye sobre llanuras y se sedimenta lentamente, creando curvas que eventualmente se convierten en arcos de buey, el gran meandro de herradura que le da a la pintura su tema.

El trabajo se mostró por primera vez en la Academia Nacional de Diseño en 1836 con el título Vista desde el Monte Holyoke, Northampton, Massachusetts, después de una tormenta eléctrica. Pintar el paisaje estadounidense fue una nueva faceta del arte estadounidense. Una vez visto como un lugar de peligro y dificultad, es una paradoja del paisaje estadounidense que fue solo cuando se vio amenazado por la humanidad que comenzó a ser tratado como un espectáculo de belleza. Este es el destino de todos los territorios naturales, por supuesto, y de la misma manera que el arte paisajístico europeo fue una reacción a la urbanización del siglo XVIII y la Ilustración científica, por lo que el arte paisajista estadounidense echó raíces a medida que la frontera estadounidense se empujó más hacia el oeste hacia el desierto .

Cole fue miembro fundador de Hudson River School, un grupo de artistas que exploraron el valle del río Hudson y las cadenas montañosas circundantes. En la tradición de pintores paisajistas románticos europeos como Claude Lorrain y John Constable, la Escuela del Río Hudson describió la desaparición de la naturaleza salvaje y la creciente presencia de la civilización moderna como fenómenos concurrentes y a veces armoniosos.

La pintura de Cole, mejor conocida simplemente como The Oxbow, enfáticamente llama nuestra atención sobre esta línea fronteriza: la pintura se divide por la mitad a lo largo de la diagonal, yuxtaponiendo decisivamente una imagen de la naturaleza 'salvaje' con un asentamiento pastoral, que abarca lo que Cole describió como "un unión de lo pintoresco, lo sublime y lo magnífico ".

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¿Qué estaba tratando de pintar Cole aquí? ¿Es esta una celebración del dominio de la humanidad sobre la tierra o una advertencia de un antiguo entorno amenazado?

Desde comienzos del siglo XVIII, la relación entre el arte y el mundo natural fue objeto de mucha discusión. Durante el siglo, se produjeron cambios irreversibles en la forma en que muchas personas interactuaron con la naturaleza. Cada vez menos personas trabajaban en la tierra a medida que la urbanización avanzaba rápidamente. Los avances científicos revisaron la perspectiva de la naturaleza como portadora de símbolos y emblemas en un sistema clasificable. La apropiación de la tierra salvaje en una superficie funcional y regularizada significó que el reino de la "naturaleza real" se empujó a una distancia mayor.

Cole se colocó dentro de la pintura, como una pequeña figura en primer plano con un sombrero y se sentó en un caballete. Detalle de

Cole vivía en un momento en que la diversidad y la grandeza de la naturaleza se celebraban por sus cualidades "sublimes", aunque la domesticación de la naturaleza era igualmente valorada por sus beneficios para la sociedad. La pintura de Cole es exitosa porque une estos valores posiblemente contradictorios en un todo unificado.

Si esto suena como una conclusión ambigua, entonces creo que es posible discernir una nota de advertencia grave en la pintura de buey de Cole. En el lado "salvaje", vemos una serie de árboles retorcidos entre un espeso bosque de verde impenetrable. La naturaleza y la civilización se muestran como opuestos distintos que no coexisten. Los árboles rotos y una tormenta que se extiende nos dicen que el desierto está amenazado y que el culpable es la "Arcadia" del cultivo.

Para subrayar la magnitud del dilema, Cole ha agregado una pista más. En la colina en el fondo lejano, las cicatrices de tala en el bosque parecen formar letras hebreas, un detalle que solo se notó muchas décadas después de que la pintura se mostrara por primera vez. Desde nuestra perspectiva, se lee como Noé (נֹ֫חַ). Si se ve al revés, como desde la perspectiva de Dios, se forma la palabra Shaddai, "El Todopoderoso".

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Visto desde la perspectiva del siglo XXI, la pintura debería recordarnos que hemos estado haciendo retroceder la frontera de la naturaleza durante mucho tiempo. Las operaciones de la sociedad dominante hoy en día se han alejado cada vez más de la naturaleza, tanto física como psicológicamente. Este desapego proporciona la distancia necesaria para que el entorno natural sea un dominio sobre el cual se puedan proyectar ideas e ideales, y para que los efectos reales de la destrucción humana se vuelvan cada vez más difíciles de ver.

La pintura de Cole nos da acceso a un momento en que la tensión entre el hombre y la naturaleza era un drama más finamente equilibrado. Ilustra las ansiedades que vinieron antes de nuestro mundo moderno. Y como tal, debería alentarnos a hacer una pregunta simple: ¿cuánto tiempo podemos seguir empujando la frontera humana a costa de la vida silvestre cada vez menor?