Construyendo mi startup durante 12 años: cómo ganar el juego largo

Publicado originalmente en JOTFORM.COM
"¡DECIR AH! ¡Eso es TRES veces más fondos que sus competidores ahora! ", Grita alegremente, mirando a Crunchbase como si fuera un foro de chismes de celebridades.

Estamos saliendo un sábado con los niños, y estoy tratando de alejar la conversación de los negocios.

Pero mi viejo amigo no puede evitar distraerse con las notificaciones incesantes que anuncian nuevas rondas de financiación. No lo culpo.

Eso es lo que pasa con las startups de hipercrecimiento: son emocionantes de seguir.

¿Serán capaces de recaudar su próxima ronda de financiación, o colapsar y quemarse?
¿A quién contratarán y dispararán rápido?
¿Se convertirán en unicornios brillantes, o simplemente en otra víctima en el cementerio tecnológico cada vez mayor?

Estas son las narraciones que hacen girar los medios de comunicación de hoy en día, cuya atención se centra exclusivamente en los unicornios nativos de Silicon Valley.

Impulsados ​​por el dinero de VC y famosos por su crecimiento súper rápido, se definen por una valoración actual de $ 1 mil millones o más y cuentan con enormes métricas de vanidad.

Y si el objetivo es el estrellato de unicornio, entonces el crecimiento rápido es el único punto de referencia que vale la pena conocer.

Sin embargo, creo en otro tipo de éxito más tranquilo.

Sí, los medios glorifican grandes triunfos, apuestas precarias y movimientos rápidos; pero hay un tipo alternativo de victoria que es igual de valioso.

Viene con jugar el juego largo.

¿Kit de inicio? Coraje, y años de paciencia.
¿Táctica? Crecimiento lento, orgánico y financiado por el cliente.
¿Premio? Una empresa con bases sólidas, poder e integridad duraderos.

El crecimiento lento no tiene que ser una consecuencia no deseada en un viaje que siempre intentamos acelerar.

Puede ser una elección deliberada: una estrategia inteligente con beneficios para cosechar.

12 años de lecciones

"Las cosas buenas les llegan a los que esperan, pero solo las cosas que dejan los que se apresuran".

Citas aspiracionales como esta están en todas partes.

Elogian al "emprendedor exitoso": un tomador de riesgos en rápido movimiento que registra 80 horas a la semana y tres horas de sueño. Su ajetreo es tan duro como su apretón de manos, y habla con fluidez VC.

Ciertamente no espera nada.

Incluso si me atrevo a llamarme emprendedor exitoso, no coincidiría con el perfil. Soy un tipo bastante callado y reacio al riesgo, y preferiría estar en casa con mi familia que en la sala de juntas. Espero que mis empleados tengan una vida, igual que yo, desencadenada de sus escritorios, no se requieren mesas de ping pong.

Y creo que vale la pena esperar cosas buenas.

Me doy cuenta de que esta forma de vida no me hará ganar una invitación a cumbres deslumbrantes o la cima de TechCrunch. No hará temblar los dedos de los inversores para escribirme un cheque.

Por suerte, eso está bien para mí. Ser un fundador solitario de arranque significa que las únicas personas que necesito impresionar son mi personal y nuestros clientes.

Claro, mis ojos pueden sobresalir (brevemente) cuando veo compañeros que obtienen fondos de la Serie A o son aceptados en Y Combinator. Pero eso no es a lo que aspiro. Nunca ha sido

Desde el momento en que comencé JotForm, mi prioridad era hacer las cosas en mis propios términos, sin seguir los mandamientos de Silicon Valley.

No dejé mi trabajo diario para seguir mi pasión; Esperé cinco años antes de ir todo adentro. Primero me puse muy bien usando todos los sombreros, y solo contrataba personas cuando tenía que hacerlo.

Escalé lenta y cautelosamente, vigilando las ganancias en cada etapa. Las métricas de vanidad no estaban en mi radar.

Hoy tenemos 3,5 millones de usuarios y más de 100 empleados. No podría estar más orgulloso de dónde estamos. Pero tomó 12 años y contando para llegar aquí.

Claro, esta escala de tiempo puede hacer sonar las alarmas de los posibles empresarios.

Pero han pasado los años y creo que cada uno de ellos me ha enseñado algo fundamental:

Crear una startup es un viaje, no un destino final

¿Por qué aspiraríamos a un rápido crecimiento? Aquí está la respuesta fácil: porque significa llegar a donde queremos llegar, muy rápido.

Pero eso es solo la mitad de la historia.

La otra mitad plantea preguntas interesantes: ¿a dónde quiero llegar? ¿Qué gano al llegar rápidamente? ¿Y qué estoy dispuesto a sacrificar haciendo que la velocidad sea parte de mi estrategia?

Una parte importante de mi objetivo para JotForm era que tuviéramos poder de permanencia.

Y si eso significaba crecer lentamente para evitar el riesgo de doblar temprano, estaba feliz de esperar.

Pero a veces es difícil no sentirse impaciente.

Desde esquemas para hacerse rico rápidamente hasta dietas rápidas, la promesa de gratificación instantánea está en todas partes.

Y el mundo de inicio no es diferente:

"Si hace suficientes pruebas A / B / suscripciones por correo electrónico / creación de audiencia / blogging, los dólares comenzarán a llegar".

Si hubiera medido JotForm contra un objetivo elevado (ganar millones de dólares; obtener millones de clientes; protagonizar una portada de revista), me habría sentido desanimado durante buena parte de esos 12 años.

Porque todavía no estaba "allí", y llegar "rápidamente" habría sido lo único que importaba.

En cambio, cada paso adelante (obtener más registros pagados, mejorar nuestra experiencia de usuario, crear un nuevo producto ...) se sintió como algo para celebrar.

Ciertamente ha sido un maratón, no un sprint; y mi disfrute no ha dependido de llegar rápidamente a un destino determinado.

Pequeños pasos conducen a la sostenibilidad a largo plazo

Construir una empresa requiere energía y esfuerzo. ¿Qué nos va a motivar, si no es un objetivo financiero brillante que llama?

Aquí está la respuesta de James Clear:

“Hay poder en pequeñas ganancias y ganancias lentas. Es por eso que la velocidad promedio produce resultados superiores al promedio. Es por eso que el sistema es mayor que el objetivo ".

A menudo nos convencemos de que el cambio solo es significativo si está vinculado a un resultado grande y cuantificable. Después de todo, mejorar algo solo en un pequeño porcentaje no es notable (y a veces ni siquiera se nota).

Y si te enfocas únicamente en el hipercrecimiento, las cosas más pequeñas naturalmente quedan en el camino.

¿Cómo puede incorporar la cultura de una empresa cuando su equipo se ha triplicado en un mes? ¿Cómo puede realizar un seguimiento de la felicidad de su cliente cuando no puede realizar un seguimiento de su creciente base de clientes?

Además, cuando gasta el dinero de otra persona, no siempre depende de usted lo que prioriza.

Pero cuando creces lentamente, esa presión retrocede. Puede dedicar tiempo a las cosas que hacen que un buen negocio sea excelente: incorporación efectiva, procesos, creación de equipos, protocolos, flujo de trabajo, semanas de pirateo, preguntas y respuestas.

Pequeños pasos deliberados en la dirección correcta conducen a la sostenibilidad a largo plazo porque está construyendo cimientos sólidos, no solo taponando las grietas a medida que avanza.

Las ganancias a largo plazo significan supervivencia

Cuando una empresa apunta a escalar lo suficientemente rápido como para ganar una gran parte del mercado, generalmente se preocupan por ser rentables más adelante. Las leyes de la física empresarial no se aplican.

¡Valen $ 15 mil millones! Ok, en papel. Y eso es solo una estimación para el futuro, no una valoración concreta.

Un estudio de la Oficina Nacional de Investigación Económica concluyó que, en promedio, los unicornios están aproximadamente 50% sobrevalorados. En realidad, no están produciendo miles de millones de dólares en ingresos, pero debido al tamaño de su inversión, la valuación de la compañía crece a la mítica suma de 10 cifras.

Este es un territorio inestable para los fundadores, pero también para su personal.

Incluso Sam Altman de Y Combinator admite:

"Las personas que se lastiman con mayor frecuencia son empleados de estas nuevas empresas que miran estas valoraciones y piensan que no están fingiendo".

Confiar en las estimaciones y sacar provecho de las evaluaciones es un negocio arriesgado. En muchos casos, la apuesta por el crecimiento vale la pena; en otros, pagan.

Recibir una inyección de efectivo astronómica puede establecer un negocio para el éxito de por vida, sí; pero también hace que el negocio sea mucho más propenso a fracasar.

Como Warren Buffett dijo una vez:

"Solo cuando baja la marea se puede ver quién ha estado nadando desnudo".

Grandes cantidades de dinero requieren un escalado súper rápido, pero el alto crecimiento en sí mismo es exorbitante. Esto es en parte por qué el crecimiento prematuro es la causa número uno de muerte de inicio.

Hacer grandes apuestas en mejoras de economía de escala a menudo no vale la pena. Y dentro del 10% de las nuevas empresas que llegan a la inversión, el 75% de ellas no devuelven el capital invertido.

¿Cuál es la alternativa? Sostenibilidad

¿Cómo lo logras? Al centrarse en las ganancias desde el primer día, no importa cuán modestos puedan sentirse inicialmente.

Con el crecimiento financiado por el cliente, los números no mienten. El escalado lento y cauteloso lo prepara para los próximos 20 años, no la próxima salida.

Creciendo para el futuro

Team JotForm

Al reagruparse y descubrir nuevos motores de crecimiento rentables, la desaceleración en realidad puede conducir a un crecimiento superior a largo plazo.

Las ganancias rápidas y los grandes beneficios siempre son tentadores, pero no deberían eclipsar el valor de la estabilidad y la sostenibilidad a largo plazo.

Y no debería haber vergüenza en adoptar un enfoque diferente. Atribuyo gran parte del éxito de JotForm a nuestro largo (y sano) viaje: trabajar duro, de manera constante, durante años, sin quemarnos.

Y aunque nunca seré un unicornio de mil millones de dólares, una cultura de trabajo armoniosa combinada con total libertad creativa y financiera es una compensación más que suficiente para mí.

Puede conservar sus valores, libertad y flexibilidad. Puedes aprender de un viaje lento. Puede centrarse en el largo plazo en lugar de en el corto.

Y no necesita un cofundador, un hacker de crecimiento, una serie A o una estrategia de salida para hacerlo.

Gana tu propia carrera, a tu propio ritmo.